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livres > > Essais


Le Pommier
2009
250 pages
ISBN:9782746503748

22,00 €

Bêtes de maths

KEITH DEVLIN

Présentation

Lorsqu'elle construit ses cellules parfaitement hexagonales pour entreposer son miel, l'abeille fait-elle des maths ? et les langoustes, qui possèdent un système de localisation équivalent à notre GPS ? et le faucon pèlerin, qui, lorsqu'il fond sur sa proie, suit une trajectoire en forme de spirale logarithmique ? Les mathématiques se nichent partout dans le monde vivant : dans la façon dont les insectes se déplacent, les oiseaux s'orientent, les plantes disposent leurs feuillages ou leurs graines... Y aurait-il donc deux sortes de mathématiques : les mathématiques "naturelles", celles des petits vendeurs de rues brésiliens qui, d'instinct, savent rendre la monnaie sans se tromper alors qu'ils ne savent pas effectuer la moindre opération, ou celles des bébés qui, dès l'âge de quatre mois, savent que 1 + 2 = 3 et que 2 - 1 = 1 ; et les mathématiques "élaborées", celles que l'on apprend à l'école, souvent difficilement ? Pourquoi les premières fonctionnent-elles plus aisément que les secondes ? Pour maîtriser les mathématiques "savantes", il est nécessaire de faire abstraction de leur relation avec une réalité concrète, pour leur donner un sens plus universel. La clé pour franchir cette étape cruciale du sens se trouve peut-être dans le langage...

Note de lecture Tangente

Étonnantes mathématiques de la nature


 Les prouesses mathématiques des animaux sont plus nombreuses qu’on le croit, et pour les expliquer, il faut parfois recourir à des concepts sophistiqués.

Comprendre comment une fourmi retrouve son chemin nécessite des notions de géométrie, de trigonométrie et de triangulation. Plus fort encore : les oiseaux migrateurs qui se repèrent même de nuit, les abeilles qui construisent des alvéoles si parfaitement hexagonales, le chien qui court après une balle, le faucon pèlerin qui fond sur sa proie en décrivant une spirale logarithmique.
Tous ces animaux suivent leur instinct, direz-vous. Mais pour comprendre comment, il nous faut recourir non seulement à la géométrie, mais à l’arithmétique et même… aux équations aux dérivées partielles !
Et ce n’est pas tout ! Non seulement les animaux réalisent « naturellement » des mathématiques, mais la Nature elle-même n’est pas en reste : le nombre d’or, les spirales, les nombres premiers, voire le calcul différentiel (pour expliquer la formation des taches et des rayures de certains animaux) permettent de nous éclairer sur le monde qui nous entoure. Le moteur de cette faculté innée que possède le vivant ? Ce n’est autre, selon l’auteur, que l’évolution.
Comme dans son dernier livre à succès (Mathématiques, un nouvel âge d’or, Masson, 2000), Keith Devlin sait entraîner son lecteur grâce à un style vivant (!) et limpide, aidé pour ce qui est de la version française d’une traduction d’une rare qualité.

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